De Impacto

‘No sentimos que llegó la Navidad’: la gente de Belén resiente las restricciones por la pandemia

BELÉN, Cisjordania — La Iglesia de la Natividad estaba cerrada, al igual que la mayoría de las tiendas de recuerdos. Los hoteles que suelen agotar las reservaciones con meses de antelación estaban desiertos.

El viernes pasado, entre las pocas señales de vida en la calle principal de la Ciudad Vieja de Belén, se escuchó el gorjeo de algunos pájaros y los gatos callejeros que hurgaban en un bote de basura desbordado.

A principios de mes, solo unas cuantas personas asistieron a la ceremonia de encendido del árbol de Navidad en la Plaza del Pesebre, un acontecimiento que suele anunciar la metamorfosis de la tranquila ciudad de Belén en Cisjordania en una de las principales atracciones estacionales de la cristiandad internacional.

La pandemia de coronavirus puso un freno a la Navidad en el lugar donde se dice que todo comenzó.

“Es una gran tristeza”, dijo el padre Ibrahim Shomali, canciller del Patriarcado Latino de Jerusalén, sobre las celebraciones de este año. “Sentimos una enorme frustración, pero ¿qué podemos hacer? Tenemos que aceptar la realidad y hacer lo correcto”.

La misa de medianoche en la Iglesia de la Natividad suele ser uno de los eventos sociales del año en el territorio ocupado de Cisjordania. La antigua iglesia de piedra caliza adquiere la atmósfera de un luminoso estreno cinematográfico cuando diplomáticos y funcionarios palestinos salen de las caravanas de brillantes BMW y Mercedes en trajes a la medida y elegantes vestidos.

Este año, la ceremonia se limitará a los funcionarios eclesiásticos, un puñado de diplomáticos europeos y el alcalde de Belén. El 10 de diciembre, la Autoridad Palestina impuso duras restricciones antivirus en la ciudad y estableció puntos de control en su perímetro, además de ordenar el cierre de restaurantes, cafeterías, escuelas y gimnasios, y prohibir casi todas las reuniones multitudinarias.

“Por lo general, no consigues ningún lugar para sentarte durante esta época del año”, dijo Elias al Arja, propietario del Hotel Belén.
“Por lo general, no consigues ningún lugar para sentarte durante esta época del año”, dijo Elias al Arja, propietario del Hotel Belén.Credit…Samar Hazboun para The New York Times

Según datos oficiales, Belén tiene alrededor de 1000 casos confirmados y activos de COVID-19, aunque se cree que el número real es mucho mayor. El Ministerio de Salud declaró que todas las camas de cuidados intensivos de los hospitales están ocupadas.

Durante una visita reciente, el amplio vestíbulo del Hotel Belén, de 222 habitaciones, estaba en silencio. Los sofás y las sillas de piel estaban vacías, las luces y la calefacción estaban apagadas y una fina capa de polvo se acumulaba en las mesas de centro.

“Por lo general, no consigues ningún lugar para sentarte durante esta época del año”, dijo Elias al Arja, el propietario del hotel, que vestía un abrigo de invierno y una gran máscara negra. “Normalmente hay tanta gente que hay poco espacio para moverse”.

Según Al Arja, desde marzo, cuando las autoridades descubrieron los primeros casos del virus en la zona de Belén, el hotel ha tenido problemas para pagar sus deudas. Tuvo que despedir a todos menos dos de sus ochenta empleados. Para saldar deudas, dijo, vendió su segunda casa en Ramala y un terreno en Jericó.

“Ha sido devastador”, afirma.

Hasta antes de la pandemia, la industria del turismo en Cisjordania, que depende en gran medida del negocio navideño en Belén, anticipaba su mejor año en dos décadas. Cisjordania tuvo más de 3 millones de visitantes el año pasado, según los funcionarios de turismo.

Y a pesar de la competencia de los proveedores turísticos israelíes y los desafíos de hacer negocios bajo la ocupación, las empresas palestinas de viajes y turismo estaban contratando personal, ofrecían nuevos itinerarios y predecían un crecimiento continuo para 2020.

The deserted atrium of the Bethlehem Hotel last week. The pandemic has decimated religious tourism this year.
The deserted atrium of the Bethlehem Hotel last week. The pandemic has decimated religious tourism this year.Credit…Samar Hazboun for The New York Times

“Pasamos de nuestro mejor momento al peor”, comentó Tony Khashram, quien lidera la Asociación de Operadores Turísticos de Tierra Santa. “Todo se vino abajo en un abrir y cerrar de ojos”.

El Ministerio de Turismo calcula que decenas de miles de personas en la industria del turismo —incluyendo a guías y operadores turísticos, dueños de tiendas de recuerdos y trabajadores de restaurantes y hoteles— se quedaron sin trabajo. Los operadores turísticos están luchando para pagar las deudas y cobrar cientos de miles de dólares en cuentas pendientes de socios en el extranjero.

Los comerciantes minoristas también quedaron devastados. Los pocos vendedores que abrieron sus tiendas dijeron que la ausencia de turistas ha agudizado sus sentimientos de exasperación por las repercusiones económicas de la pandemia.

“El año pasado, vino todo el mundo durante la Navidad”, dijo Sami Khamis, cuya tetería escondida cerca de la Plaza del Pesebre ofrece un té especial con trozos enteros de salvia fresca, jengibre, menta, romero y canela. “Pero ahora apenas gano lo suficiente para poder llevar comida a la mesa. Esta es una situación desastrosa”.

Las siete u ocho tiendas de recuerdos cercanas (que suelen hacer su agosto con la venta de pañuelos palestinos, muñecos del niño Jesús en camas de paja y cruces de madera de olivo incrustadas con un frasco de tierra del monte de los Olivos) estaban cerradas.

En su oficina con vista a la Iglesia de la Natividad, el alcalde Anton Salman dijo que le entristecía que Belén no celebrara la Navidad como lo hace normalmente, pero subrayó que la salud pública era primordial. El funcionario contrajo el virus el mes pasado.

El alcalde Anton Salman, en su oficina con vista a la Iglesia de la Natividad, dijo que estaba triste porque Belén no celebrará la festividad como lo hace normalmente, pero enfatizó que la salud pública era primordial.
El alcalde Anton Salman, en su oficina con vista a la Iglesia de la Natividad, dijo que estaba triste porque Belén no celebrará la festividad como lo hace normalmente, pero enfatizó que la salud pública era primordial.Credit…Samar Hazboun para The New York Times

“Hemos tenido malas rachas durante la Navidad en el pasado”, dijo, aludiendo a los conflictos violentos con Israel. “Pero la pandemia es algo muy diferente, hay tantas incógnitas”.

Afirmó que la ciudad no abandonará sus tradiciones, solo las reducirá.

El mercado de Navidad en la Plaza del Pesebre, comentó, se celebró durante un solo día, el domingo, en vez de los dos días acostumbrados. El público del desfile anual de los niños exploradores, en el que docenas de niños y niñas marchan por Belén en la víspera de Navidad tocando himnos y canciones navideñas palestinas, se limitará a los residentes locales.

“No sentimos que llegó la Navidad”, señaló Lorette Zoughbi, de 66 años de edad, quien vio el encendido del árbol por televisión, aunque sucedió justo al lado de su apartamento. “No hay una atmósfera festiva. Estos días se sienten como un día cualquiera”.

Los cristianos de Belén, que en su mayoría son católicos romanos y ortodoxos orientales, alguna vez fueron la feligresía dominante. No obstante, la población cristiana ha disminuido debido a la emigración mientras que la población musulmana ha crecido. Ahora Belén, como todas las ciudades palestinas de Cisjordania, es predominantemente musulmana.

Zoughbi, miembro de una prominente familia cristiana de Belén, ha sentido tan mermado su espíritu navideño que ella y su marido ni siquiera se molestaron en sacar su árbol de tamaño natural del depósito. En lugar de eso, pusieron un pequeño árbol de metal en una esquina de su apartamento.

Lorette Zoughbi y su esposo no quisieron usar su árbol de Navidad este año, sino que colocaron uno pequeño de metal.
Lorette Zoughbi y su esposo no quisieron usar su árbol de Navidad este año, sino que colocaron uno pequeño de metal.Credit…Samar Hazboun para The New York Times

Para muchos cristianos palestinos, la peor parte de esta temporada de Navidad es tener que cancelar las reuniones con la familia extendida.

El clan de Zoughbi suele reunirse para una cena de ‘qidreh’, un plato de arroz y cordero, en un gran restaurante con 150 de sus parientes, a menudo seguida de una noche de tambores y de canto de canciones árabes navideñas.

“Estas son algunas de las únicas ocasiones en que nos reunimos todos”, dijo.

Nihaya Musleh, residente de Beit Sahour, una localidad al este de Belén, dijo que había planeado celebrar la Harumiya, una tradición local en la que los hombres, o como es su caso, la matriarca de la familia, invitan a sus hijas y hermanas casadas para una comida especial que se celebra 40 días antes de Navidad.

Musleh dijo que ella y su hijo habían invitado a 28 familiares a su casa para el almuerzo tradicional, prometiendo mantener el distanciamiento social.

Pero, después de pasar dos días cocinando, Musleh decidió cancelar la reunión porque su nuera dio positivo por el virus.

“Estaría mintiendo si te dijera que no me siento infeliz por perderme la Harumiya”, dijo. “Pero me alegra que nos enteramos de la prueba positiva el día anterior; fue un regalo de Dios”.

Nihaya Musleh canceló sus celebraciones después de que su nuera dio positivo por el coronavirus.
Nihaya Musleh canceló sus celebraciones después de que su nuera dio positivo por el coronavirus.Credit…Samar Hazboun para The New York Times

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